名稱:長毛象
學名:Mammuthus primigenius
英文名:Mammoth
體長:2.4m長×1.2m寬×1.9m高
體重:1.5至2噸
性別:雌性
年齡:約20~25歲
食物:草食性
生存年代:十三萬五千到一萬一千年前
生存地點:西伯利亞
分類地位:哺乳綱、長鼻目
 

長毛象簡介

象具有壯碩的身軀、靈活的長鼻與長長的大門牙,是現今世界上體型最大的陸生哺乳動物。從化石中,可以發現大象家族曾經在新生代時盛極一時,種類超過了400種,足跡也幾乎遍布全世界,但如今卻僅剩下亞洲象和非洲象2種了,更無奈的是連這僅存的龐然大物,在人類的不當開發和濫捕的壓力下,也正面臨著滅絕的危機。

象的牙齒

臺博館館長蕭宗煌(右)正向文建會副主委吳錦發(左)介紹長毛象標本

   象的骨骼中最容易形成化石的是上下顎的臼齒,而臼齒也是象分類上的重要依據。大象的臼齒不像一般動物那樣整齊的排列在牙床內,牠們具有一種「前仆後繼」型分次冒出的特殊臼齒生長方式。牠們每側的顎部都具有「3顆前臼齒和3顆大臼齒」,且臼齒是在牙床內從後邊斜著向前發生和長出,採水平置換的方式,一顆臼齒用久磨損後,即換一顆新的臼齒,一顆接著一顆地向前生長;牙齒的齒板是以傾斜的角度被磨掉。牠們約在5歲時,長出第四顆牙,用個8年後,被第五顆牙取代,25歲時,再由第六顆牙接手,這第六顆牙約可用上50年。大象終其一生每一側每一邊各有6顆牙齒(3顆前臼齒、3顆大臼齒)可供輪替使用,亦即總共有24顆臼齒,再加上兩顆長長的門齒,可知大象一輩子共有26顆牙齒。隨著年齡的成長,大象的牙齒有愈來愈大、齒板數目有愈來愈多的趨勢,因此,從牙齒的大小與齒板的數目,就可以推斷大象的年齡。

   大象臼齒斜向磨蝕的方式,不但大大地增加了咀嚼時的磨面,以便大量地研磨食物。同時更大大地提高牙齒使用的年限。一般草食動物的壽命,與牙齒的使用年限有絕對的相關,一旦牙齒磨蝕耗盡,便無法再進食而告死亡。大象不像其他草食動物全部臼齒同時使用,它採取前仆後繼的方式,提高頰齒使用的年限,而同時也增加了大象的生存年限。相對於其他草食動物,大象顯然長壽多了,一般非洲象年齡可達到50∼70多歲,如大家熟悉的亞洲象林旺爺爺就是已80多歲的高齡去逝的。牠們的長生之道就是有那前仆後繼、相互接力的特殊生長方式的臼齒。

象的演化

吳副主委觀賞長毛象標本

  在生物分類學上,象屬於哺乳綱,長鼻目。根據已發現的化石,象的祖先可以追溯至約5500萬年前,生存在非洲北部的始祖象,牠們的體型不大,大約只有現代豬的大小。始祖象的門齒與長鼻並不發達,但依據其頭骨的形態和壯實的下顎,已經具備了長鼻目動物高度特化頭骨的雛形;此外,從臼齒齒冠磨蝕形態、門齒琺瑯質紋路與骨骼關節等特徵,亦可推斷始祖象與大象家族的親緣關係。

  象族祖先由非洲慢慢散播到歐洲和亞洲各地,更於180萬年前左右,穿過了白令海峽遷移到北美洲,在此期間大象經歷了複雜的演化歷程中,體型逐漸變大,四肢變粗,鼻子和象牙增長,臼齒也變大了。並為了適應各種不同的棲息環境,而演化出多種不同的型式,其中除了始祖象(始祖象亞目)外,尚有下門齒發達且向下彎曲的恐象(恐象亞目)、上下門齒皆發達且相互交錯的嵌齒象(乳齒象亞目)、下門齒發展成平鏟狀的鏟齒象(乳齒象亞目)、門齒像一把利刃的劍齒象(真象亞目)等等,當然還有最有名也最為我們熟悉,身披長毛且門齒捲曲呈纏繞狀的長毛猛獁象(真象亞目)。

長毛象

  長毛象屬名Mammuthus(猛獁象屬)源自於俄羅斯的古字 mammut,意思是地下潛伏的事物,因為所有長毛象在被發現時,都已死亡並半埋於土中。猛獁象中最為世人熟知的,就是生活於寒帶冰原的長毛猛獁象,又稱長毛象,外表披著長毛,因而稱為長毛象。長毛象的體型和現代的非洲象相似,但具有一身的長毛,頭部前額高聳,門齒捲曲呈纏繞狀,臼齒齒板數較多且密集等主要特徵,為草食性的動物。

  長毛象大約出現在400萬年前的非洲,然後慢慢傳播到歐洲和亞洲各地。更於180萬年前左右,穿過了白令海峽遷移到北美洲。換句話說,猛獁象有很多種類,有北方型的寒帶猛獁象,但也有南方型的溫帶猛獁象。北方型的猛獁象,體型比較巨大,有的肩高約可達四公尺半以上,南方型的猛獁象體型較小,如臺灣猛獁象的肩高可能只有三公尺。亞洲象、非洲象及猛獁象,在更新世(10萬到1萬年前)時三種大象都同時存在,但猛獁象在最後一次冰河期結束時(約1萬2千到9千年前)神秘的從地球消失滅絕了。

  學界對於長毛象的滅絕大概有兩種推斷,其一是因冰河時期結束,氣候遽然的變化使得棲息地環境的改變等,雙重的變化讓牠們無法適應而滅絕;其二是人類的過度獵殺使得猛獁象消失。這個問題在2005年9月22日至25日於美國南達科塔州的溫泉村,召開的第二屆國際象類會議中,受到來自世界各地的科學家熱烈的討論,會中出現了一個折衷的說法,認為因氣候的劇變使得長毛象瀕臨絕種,而人類的獵捕,讓僅存的一些巨獸走入了歷史,而造成了長毛象的滅絕。

  近年來由西伯利亞廣大凍原上偶而會發現長毛象的骨骸,甚至有些骨骸上還殘留有毛皮、肌肉、內臟等柔軟組織,只是或因長毛象死亡時屍體被食腐動物啃咬,或因解凍露頭時被啃咬、沖刷等原因,很難發現完整的整付骨骸。這些出土的「冷凍」長毛象,和消化道中的最後一餐,及毛髮中夾帶的花粉,讓世人有機會更進一步的了解牠們及當時的環境和生態。

  在更新世的後期,人類大量出現,這些石器時代的人,經常獵殺猛獁象,以食其肉。在許多石器時代的洞窟中,遺留有猛獁象的壁畫,畫得非常逼真。

臺灣發現的象化石

  在臺灣的更新世地層中,曾經發現許多古象化石,證明臺灣再最近一百五十萬年內,生存過許多古象。例如在臺南左鎮曾經發現了中國劍齒象、明石劍齒象、曙光劍齒象、印度劍齒象、副猛獁象和臺灣猛獁象等的化石,在臺中大坑也發現了中國劍齒象的化石,最近在澎湖水道也發現了古菱齒象的化石。這些化石,包括了頭骨、顎骨、臼齒、象牙、腿骨、髖骨和脊椎骨等,是臺灣發現到最巨大的陸上動物化石。

  在臺灣發現的臺南左鎮動物群和澎湖水道動物群化石中都發現有不同種類的象蹤跡,牠們都屬於南方型的溫帶大象。這些古象與華南華北的古象,種類十分相近,足以證明百萬年來的臺灣和大陸有很密切的地緣關係。

左鎮動物群

  近半世紀來,在臺南左鎮的菜寮溪和鹽水溪河床上,發現了許多脊椎動物的化石,包括了劍齒象、猛獁象、犀牛、獏、花鹿、水鹿、四不像、麂鹿、野豬、牛、水牛、犀牛、獼猴、老虎、鱷魚、龜鼈、鯊魚和鱸魚等的骨骼化石。

  這一群更新世前期的動物,可能生存於一百萬年前至五十萬年前之間,屬於熱帶草原的動物,與中國大陸華北的泥河灣動物群,有若干相似的種類;與華南的大貓熊、劍齒象動物群,更具有相似性。這不但說明了臺灣和大陸,曾經一體相連的地緣關係,更說明了當時臺灣熱帶草原的生態環境。

澎湖水道動物群

  從民國七十年以來,大量的動物化石被人從澎湖水道的海底撈起,牠們包括了古菱齒象、古蝦夷鹿、日本古鹿、四不像、馬、水牛、野牛、長鬚山羊、野豬、老虎、海豚、長鬚鯨、長江鱷和龜鼈等的化石,由這些化石的發現,證明臺灣海峽曾經浮出水面,成為臺灣和大陸的陸橋。

  澎湖水道動物群包括了比較北方型的溫帶草原動物,這些化石經定年試驗,證明約為一萬年前的動物,此時正值更新世晚期的玉木冰期,臺灣海峽的海面下降了一百公尺以上,因此澎湖水道浮出了海面而變成一片溫帶的大草原。

後記

  本長毛象骨骼標本來自西伯利亞北部俄羅斯聯邦的薩哈(Sakha)共和國,如前所言,牠出土時也不是完整的一隻,是由不同的個體拼湊而成,目的是希望大眾透過此完整的骨架,能更親近此史前巨獸,更了解長毛象形體的龐大和生前的樣子。


誌謝 感謝華榮基金會王董事長玉珍捐贈本館長毛象骨骼標本。




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